De Lisboa a Santiago, em 1497

altJá anteriormente se havia navegado várias vezes até latitudes para além do equador, mas, desta vez, tratava-se da missão muito especial de prolongar a viagem até à Índia. Na armada de Vasco da Gama,
que largou do Tejo no sábado dia 8 de julho de 1497, seguiria, na primeira parte da viagem, o experimentado Bartolomeu Dias, que, cerca de dez anos antes, tinha cumprido trajeto idêntico, um pouco para além do Cabo da Boa Esperança.

A navegação pelas estrelas já não era novidade, sendo relativamente fácil determinar a latitude da posição dos navios medindo a altura do polo celeste, marcado, aproximadamente, pela Estrela Polar. Na verdade, naquela época, a referida estrela encontrava-se afastada do pólo cerca de 3,5 graus, pelo que constituiria erro grosseiro tomar a altura da polar como a latitude do lugar, dado que ela descrevia um círculo em torno do polo, podendo, por isso, apresentar-se deslocada para cima, para baixo, para a esquerda ou para a direita daquela importante posição. No entanto, tal facto tinha suscitado o estabelecimento do “Regimento da Polar”, um conjunto de regras para, em função da época do ano e das horas da noite, descontar o referido desvio e conhecer rigorosamente a posição do polo e, com a precisão que o balanço dos navios permitia, apontar-lhe o astrolábio para medir a sua altura e, consequentemente, obter a latitude.

Como durante o dia não era possível utilizar as estrelas para determinar a posição, o único recurso era o Sol, cuja altura – ao meio-dia – constituía o elemento essencial de um conjunto de cálculos que obrigavam ao uso de “Tábuas de Declinação do Sol”. Com efeito, devido à inclinação da Terra, a altura do Sol vai variando ao longo do ano, projetando-se sobre as cabeças de observadores situados entre o Equador e o Trópico de Câncer, no período que vai de março a setembro, e sobre os lugares entre o Equador e o Trópico de Capricórnio, durante os meses de setembro a março. Ora este “desvio” do Sol para norte ou para sul do equador é designado por “declinação” e o seu valor – para cada data – era indispensável para efetuar os cálculos. Por isso, os pilotos eram portadores de um conjunto de “Tábuas”, correspondendo cada uma a um dos doze meses, nas quais existiam – para além de outras indicações menos importantes –, quatro colunas, a primeira das quais mostrava os dias do mês respetivo, a segunda indicava o lugar do Sol em cada signo do zodíaco (em graus), contendo as últimas duas a declinação diária do Sol, em graus e minutos.

altNaturalmente, mesmo que alguns pilotos não conhecessem em pormenor todos os cálculos para elaboração de tabelas e regras, eles haviam sido efetuados com base no conhecimento de que a altura do equador celeste – linha em relação à qual é medida a declinação – é sempre o complemento da latitude, ou seja, noventa graus menos a latitude.

 

SUPER 219 - Julho 2016

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